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Google Earth : 40 ans d'évolution en un clic c'est impressionnant ! Voyage dans le temps possible


Google Earth a fait évoluer son service Timelapse pour mieux percevoir l'évolution du monde, notamment en 3D.


Voir le monde évoluer en accéléré, grâce aux images prises ces 40 dernières années par des satellites. Voilà la promesse de Google avec l’annonce, ce jeudi 15 avril, une semaine avant le Jour de la Terre, d’une importante évolution de Earth, son service de visualisation de la surface du globe. Il s’agit même de « la plus importante mise à jour de Google Earth depuis 2017 », selon l’entreprise américaine.


Il faut dire que le travail à abattre était titanesque : la firme de Mountain View a dû digérer près de 24 millions d’images satellitaires prises entre 1984 et 2020, mais aussi procéder à leur animation, en superposant des photos de chaque région qui ont été prises au fil des ans. Mais grâce à la puissance de calcul du géant américain, ce qui aurait été impossible avec un PC isolé est devenu réalisable via le cloud.


« Au total, il a fallu plus de 2 millions d’heures de traitement sur des milliers de machines dans Google Cloud pour transformer 20 pétaoctets d’images de satellites en une seule mosaïque vidéo de 4,4 térapixels », selon Google. Il est difficile de se rendre compte de ce que représente 4,4 térapixels, car il s’agit d’un 4 suivi de douze zéros. Pour mieux saisir ce nombre, Google indique que ça équivaut à 530 000 vidéos en 4K.


Le résultat est spectaculaire. Pour guider les utilisateurs, Google a regroupé plus de 800 vidéos time-lapse en plusieurs thématiques (déforestation, changement climatique, urbanisation...). L'une d'entre elles permet par exemple d'observer les changements spectaculaires qui ont eu lieu ces dernières décennies en Bolivie le long du rio Mamoré, un affluent de l'Amazone. Là-bas, la déforestation a laissé la place à des cultures mais le phénomène a sans doute été poussé trop loin : l'érosion des sols s'accélère. Il n'y a plus rien pour retenir les terres arables et les oligo-éléments. Si bien qu'à terme, les terres fertiles ne le seront plus.

Cette fonctionnalité, baptisée Timelapse, n’est pas nouvelle. Elle existe depuis 2013, avec des améliorations au fil de l’eau. Ce qui change, selon Google, c’est une vue en 3D « pour offrir une toute nouvelle perspective sur les changements qui affectent notre planète ». L’emploi de Timelapse pour observer le dérèglement climatique avait déjà été bien compris à l’époque, mais pas sous une telle forme.


L’outil, fascinant, n’est toutefois pas encore en mesure de traiter le monde entier. L’outil se concentre sur quelques dizaines de lieux, regroupés par thème (agriculture, déforestation, glaciers, infrastructure, mégalopoles, mines, cours d’eau, croissance urbaine, catastrophes naturelles, métamorphoses terrestres). Certains de ces lieux sont accompagnés d’un récit, pour illustrer une problématique particulière.

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